• И что теперь? - процедил он сквозь зубы, незаметно массируя локоть.
  • А теперь, - физиономия Даяна лучилась самодовольством, - сядь, сосредоточься и хорошенько подумай.
  • О чем?
  • О том, что ты делаешь не так! Какая твоя главная ошибка?
  • Я тебя слушаюсь - вот моя главная ошибка! - разозлился бывший рыцарь.
  • Ответ неправильный. Главная твоя ошибка в том, что ты прыгаешь неправильно! С самого начала неправильно прыгал!

Гаст внимательно посмотрел на пенек с торчащим из него топором. Пару раз он его задевал локтями или коленями, выбивая из дыры. И приходилось загонять его обратно, причем на то же самое место.

  • Ты это видел и молчал? Сказать не мог?
  • Не-а! - оскалился Даян во все тридцать два зуба. - Я думал, может, тебе что-нибудь в голову придет? Мол, авось, пока прыгаешь, мозги на место и встанут.
  • Я сейчас твои мозги на место ставить буду! - разозлился Гаст. - Г ад! Да я тебя...
  • Мама! - заверещал Даян дурным голосом, на пятой точке резво отползая в кусты. - Спасите! Убивают!

Пенек каким-то чудом снова оказался между ними, и бывший рыцарь, не раздумывая, бросился вперед. Ноги сами оттолкнулись от земли, вознося тело вверх. Уже когда перелетал через препятствие, у ринувшегося вперед Гаста внезапно потемнело в глазах. Боль из ушибленного локтя стрельнула в плечо, отдалась в грудной клетке так сильно, что перехватило дыхание. Он со всей силой стукнулся о землю так, что взвыл от боли. Мир на миг померк, дыхание перехватило, и показалось, что он умирает, но когда снова смог подняться и начать дышать, понял, что мир изменился. И что он опять смотрит на него раскосыми волчьими глазами.

  • Ну, вот видишь, все получилось! - раздался голос Даяна. Тот обнаружился сидящим верхом на ветке ближайшего дуба. - А еще показать можешь? А то я все пропустил...

Гаст уткнул морду в лапы и заскулил.

Костерок дымил и чадил - дрова были сырыми, но других в лесу и не нашлось. Ударила оттепель, и несколько найденных сучьев и обломок высохшей лесины пропитались влагой и больше дымили, чем согревали, но рыцарям такое было привычно. Наломав лапника и устроив из плащей и лошадиных потников навесы, они сидели вокруг костра, ожидая, когда поджарится нанизанное на палочки мясо.

Лес притих, готовый отойти ко сну. Умолкли синицы и прочие мелкие птахи, но им на смену могли прийти звери, и время от времени то один рыцарь, то другой поднимали головы и прислушивались. Было тихо, но тишина не внушала доверия. Лошади переступали с ноги на ногу, хрустя овсом.

  • Не нравится мне все это, - тихим голосом произнесла Заслава, сидевшая на своем плаще, обхватив колени руками. - Мы движемся вслепую. Теряем время. И, возможно, совершаем ошибку... Мы не могли потерять его следы?

Хорив, к которому она обращалась, был занят тем, что сучил из найденной накануне шерсти нитку. Получалось плохо - прясть молодой волхв не умел - нитка то и дело рвалась, заставляя все начинать с начала, и он ответил не сразу.

  • Вряд ли могли.
  • А если все-таки...
  • А вот это вы видели, сестра? - он показал шерсть. - Это клок шкуры волка-оборотня! На эту петельку, - волхв продемонстрировал уже готовую нить, намотанную на палочку, - мы его и поймаем крепче, чем на аркан.
  • Я хочу сказать, та ли это шерсть? Того ли оборотня она приманит и пленит?

Хорив и сам терзался смутными сомнениями, но решительно отмел посторонние мысли.

  • След мы не потеряли, сестра, - терпеливо объяснил он. - Мы просто сильно от него отстали. И вот это, - снова принялся за работу, - нам нужно для того, чтобы сократить расстояние.

«Орлица» кивнула головой, показывая, что прекрасно все поняла.

Подслушивающий Даян тоже прекрасно все понял и точно также кивнул головой.

Вот уже несколько дней они играли в своеобразные прятки- догонялки. Даян и Гаст то удирали, то, путая следы, возвращались к своим преследователям, карауля их и двигаясь практически по пятам.

Наткнулись они на них случайно. В одной из деревень им пришлось задержаться, а когда все-таки смогли пуститься в путь, то увидели на дороге следы четырех лошадей. Запах показался Гасту знакомым. Они пошли по следу - и буквально через пол лиги наткнулись на «белых орлов». Пустись беглецы в дорогу чуть раньше,и встречи бы не состоялось.

С тех пор охотники то и дело менялись с преследователями местами. Гаст был одержим идеей отомстить за Лиму, и удерживало его от нападения только одно - среди охотников был Хорив. Напасть на своего друга, пусть и бывшего, он не мог. Кто знает, с каким чувством тот пустился в погоню? И кто знает, как он себя поведет при встрече? Вот и приходилось выжидать, наблюдать и путать следы, оттягивая миг встречи.

Извиваясь всем телом, Даян отполз за кусты, где сидел Гаст. Сегодня была его очередь вести наблюдение.

  • Ну, что там?
  • Наузы вяжут, - коротко объяснил Даян. - Нас ловить.
  • Наузы?
  • Твой волхв старается, плетет что-то из шерсти. Когда изготовит петельку, тебя к нему, как на аркане притащит!
  • Меня? А почему сразу меня-то?
  • А ты не помнишь?

Гаст тихо застонал.

...Да, было. Было несколько дней назад, когда они только- только столкнулись с «орлами».

Неурочное превращение в волка сбило Гаста с толку. Он был настолько ошеломлен этим, что некоторое время просто сидел и мотал головой, время от времени принимаясь тереть морду лапами. Даян ходил вокруг него туда-сюда, рассматривая.

  • Хорош! Ох, хорош, - восклицал он. - Просто красавец-самец! Вылитый вожак стаи и Князь Волков! Ну-ка, встань и дай заценить твои стати!

Он бесцеремонно схватил Гаста за хвост, вздергивая его вверх.

  • Отцепись! - тот щелкнул челюстями. - Лапы прочь!
  • Ой-ой, какие мы нежные! Боишься за свою красоту?
  • Я тебя сейчас... - Гаст атаковал.

Но челюсти щелкнули впустую. Даян молниеносно отпрыгнул в сторону и одним прыжком взлетел на ветку ближайшего дерева. Повиснув там, держась руками и ногами, он заголосил на весь лес:

  • Помираю! Ой, как жить охота...
  • Слезай! - Гаст подпрыгнул, клацнув зубами. Но его жертва уже белкой скользнула выше по сучку, двигаясь с таким проворством, что казалось, будто дерево само перебрасывает его с ветки на ветку.
  • Караул! Спасите-помогите! Меня дикие звери едят! - заблажили сверху.
  • Слезай, - зарычал Гаст.
  • А может, лучше ты ко мне, а? - Даян распластался на суку, глядя на него сверху вниз.

Гаст попятился, меряя взглядом ствол дерева. Толстый, корявый, в складках коры. Это был дуб средних лет, достаточно крепкий и удобный. В конце концов, крепостная стена, по которой он карабкался, когда удирал из Гцезда, была намного глаже и выше. Тут достаточно будет нескольких прьщков...

Примерившись, он все-таки сделал прыжок. Ухватился зубами, торопясь вогнать в складки ствола когти передних лап и скользя задними по стволу.

  • Куда прешь, ненормальный? - заорал сверху Даян. - С ума сошел?

Но Гаст уже нашел лапами опору, разжал сведенные судорогой челюсти и невнятно прохрипел:

  • Держись!
  • Я держусь, - тот полез выше. - А вот ты... Ну, чего ты взъелся? Я пошутил! Это шутка была... Вот беда с этими рыцарями! Ай! Назад! Лезь назад, я тебе говорю!

Не слушая его, Гаст осторожно переставлял лапы. Когти оборотней отличаются от когтей волков, да и суставы устроены немного иначе, так что, худо-бедно приноровившись, он стал взбираться на дерево. Чутье подсказывало, что надо только добраться до одного из толстых суков, что тянулись почти параллельно земле - тогда будет проще.

  • Стой! Назад! - вопил сверху Даян. - Да спускайся ты, дурень! Живо вниз, кому говорю?
  • За дурня, - выдохнул Гаст, переставляя очередную лапу, - ответишь!
  • Да ты хоть по сторонам-то посматривай! - в голос заорал его противник. - Сюда едут!

В голосе его звучал неподдельный гнев и тревога, и рыцарь обернулся.

Ему понадобилось около минуты, чтобы разглядеть скачущих в их сторону четырех всадников - и всего несколько секунд, чтобы опознать в них знакомых «орлов». Несомненно, их привлекли крики Даяна, или кто-то зоркий просто заметил, что за деревьями творится что-то странное.

Прошло несколько секунд, и «орлы» тоже не просто заметили крупного зверя, загнавшего человека на дерево, но и опознали в этом звере волка-оборотня. Вперед вырвались двое рыцарей, похожих, как близнецы. Судя по регалиям, отлично видным сверху, они были всего-навсего «подорликами» и во чтобы то ни стало хотели заслужить звание «орлов». А это значит, что именно они будут делать всю грязную работу. И пытали Лиму, скорее всего, именно они.